La guerre inéluctable (Presses Universitaires de Rennes, 2020)

PUR 2020 CATRON Simon La guerre ineluctableDe « l’étrange défaite de 1940 » ressort traditionnellement l’image d’un haut-commandement français dépassé, absent, incompétent. Au moment des combats de mai et juin 1940, mais également dans les années qui précèdent. Une légende construite dès Vichy et entretenue après-guerre par la geste gaullienne pour conforter la stature visionnaire du chef de la France Libre. Comme il était logique, mais quelque peu refoulé, la réalité est en fait beaucoup plus complexe. Sans pour autant absoudre de tous les maux, ceux qui sont aux manettes et qui n’en portent pas moins la responsabilité de l’effondrement français.

Ce livre propose un angle d’approche particulièrement original en partant de l’attitude et des réactions des états-majors militaires de 1935 à 1939 face à la montée des périls en Europe. C’est un ouvrage universitaire, plein de notes et de références aux documents d’époque. Autant, les amateurs avertis de la chose militaire et de cette période savent en apprécier le contenu, autant le grand public risque d’avoir un peu plus de difficulté à replacer le contexte. Les notes en bas de page renvoient aux sources et non à des éléments de contexte qui permettent d’accompagner des lecteurs moins férus.

Sur le fond, le lecteur va de découverte en découverte. Extravagant aujourd’hui, les armées sont à l’époque divisées en trois états-majors avec leurs propres renseignements militaires et représentations ministériels. Les équipes de François DARLAN, Joseph VUILLEMIN et Maurice GAMELIN ont des positions quelques fois divergentes en fonction de la situation et des intérêts de leurs propres armes. Les concernant, première surprise, il n’y a cependant pas d’aveuglement généralisé, bien au contraire. Les dangers sont clairement identifiés. Les opportunités aussi.

Seconde surprise, le rôle de Maurice GAMELIN. Dans un contexte politique interne compliqué et dans une organisation militaire non unifiée, il joue un rôle de lien et d’apaisement qui permet de faire avancer certains sujets. Sa capacité d’analyse est évidente. Sa finesse politique aussi. Il sait naviguer et pousser ses pions. Loin du personnage falot et immobile parfois décrit. Mais avec toujours une certaine constance : il suggère, mais ne s’impose pas. Des trois chefs d’état-major, Joseph VUILLEMIN apparaît être le plus ambiguë dans ses positions.

Troisième surprise, les armées sont ambitieuses et loin d’être figées. Mais elles n’ont pas les moyens de leurs ambitions. Y compris pour aider leurs alliés, l’industrie française se heurte à un mur capacitaire et technologique. Elle ne peut satisfaire les besoins militaires français et alliés, même si les budgets sont là. Alors que côté allemand, une dynamique s’installe, bouillonne même, la France ne sait pas relever ce défi. Un volet à creuser dans un autre ouvrage…

Quatrième surprise, l’échiquier européen est beaucoup moins uni face au nazisme qu’il n’y parait. Chaque pays joue sa propre partition. Le rôle de la Pologne est particulièrement ambiguë, elle est traversée par des courants contraires et ne sait pas trouver le juste équilibre entre ses encombrants voisins (Allemagne d’un côté, URSS de l’autre) et ses visées territoriales sur la Tchécoslovaquie. La Grande-Bretagne poursuit elle aussi son propre chemin. La Yougoslavie aussi. Les militaires français essayent à tout prix de maintenir les liens avec l’Italie, mais ils sont bien esseulés. A force de vouloir se mettre bien avec tout le monde, la France se retrouve sans réel allié fidèle avant 1939. La Tchécoslovaquie semble être le partenaire le plus fiable et le plus respecté. L’abandon de Munich est donc d’autant plus préjudiciable et impardonnable qu’il est fait en toute connaissance de cause par les responsables politiques bien avertis par leurs armées et un Maurice GAMELIN alors prêt à aller au combat.

Cinquième surprise, ce n’est en effet pas la volonté de vouloir intervenir qui limite les militaires, mais celle ne pas se sentir capable d’y aller seuls. Crainte des capacités allemandes qui sont surestimées et étonnant complexe d’infériorité qui pousse à chercher absolument des alliés pour intervenir de concert. Or, le leadership politique n’est pas assez fort pour s’imposer dans la cacophonie européenne.

En conclusion, une lecture indispensable qui éclaire le contexte européen d’avant-guerre et qui explique comment Adolf HITLER s’est frayé un chemin en profitant des divisions des pays qui l’entourent. La France se rend coupable de vouloir jouer trop le multilatéralisme pour ne froisser personne et surtout, ne résout pas ses difficultés industrielles qui sont un vrai frein à l’aide apportée à ses alliés (donc à sa crédibilité dans ses alliances) et au renforcement de ses propres forces. Être lucide, c’est bien, mais c’est loin d’être suffisant. Seuls les résultats comptent, et dans le cas de 1940 et des années qui précèdent, ils sont désastreux. Ce refus d’assumer les conséquences de sa puissance et de sa position est une leçon toujours d’actualité quatre-vingt ans plus tard.

Sommaire :

Remerciements

Préface d’Olivier FORCADE

Abréviations

Introduction

Première partie : des bureaux aux ministres, les états-majors généraux dans le processus décisionnel en politique étrangère

Seconde partie : renseignement, représentations et stratégie, l’Europe vue par les officiers des états-majors généraux

Troisième partie : de la guerre d’Ethiopie à la crise de Dantzig, les états-majors généraux face aux crises diplomatiques

Conclusion

Postface de Georges-Henri SOUTOU

Sources

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